In der Lobby des Emporium SF blinkt ein rosa Neonlicht, und das Lebenszeichen, das von der NoPa-Arcade-Bar ausgeht, verwirrt mich sofort.

Es ist ein nieseliger Donnerstagabend im Mai, und ich nehme gleichzeitig einen Schluck von meinem Sonic Boom Old Fashioned – einem von „Street Fighter“ inspirierten Cocktail – und versuche, über die Trennwand meines Parklet-Standes zu blicken, um einen besseren Überblick über die Vorgänge zu erhalten innerhalb des neu eröffneten Raumes. Es ist kurz nach 18 Uhr, während einer normalerweise geschäftigen Happy Hour, aber die Geräusche des Lachens, die sich mit den mechanischen Melodien von Vintage-Flipperspielen und den Cyber-Explosionen klassischer Favoriten wie „Galaga“ vermischen, sind verstummt.

Aus diesem Grund war ich so überrascht, als sich einer der Mitarbeiter dem Stand näherte, an dem mein Partner und ich saßen, und uns sagte, wir könnten ein weiteres Getränk im Parklet bestellen, wenn wir wollten, aber die Bar öffnete sich um 19 Uhr

“Inwieweit?” Fragte ich ungläubig.

“Spiele, Getränke, alles”, sagte er. “Und wir zeigen das Warriors-Spiel auf einem 50-Fuß-Bildschirm.”

Mein Partner und ich sahen uns aus den Augenwinkeln an. Wir wussten, was zu tun war.

Arcade-Spiele auf dem Umweg in San Francisco tragen Schilder, in denen Kunden aufgefordert werden, soziale Distanzierung zu üben.

Patricia Chang / Special zu SFGATE

Obwohl San Francisco gerade in die gelbe Reihe eingetreten ist und Bars zum ersten Mal seit über einem Jahr wieder in Innenräumen ihren Betrieb aufnehmen können, gehören Arcade-Bars zu den letzten öffentlichen Bereichen, die die sprichwörtliche Ziellinie des Wiedereröffnungsprozesses überqueren. Zu Beginn der Pandemie bestand die Sorge, dass sich COVID-19 leicht auf kontaminierten Oberflächen ausbreiten könnte, und aufgrund ihrer taktilen Natur waren die Arcade-Bars in San Francisco besonders schlimmen Umständen ausgesetzt.

Die CDC hat inzwischen bekannt gegeben, dass das Risiko, dass jemand durch Oberflächenübertragung infiziert wird, als gering eingestuft wird. Die lang verschlossenen, spielorientierten Veranstaltungsorte der Stadt hatten jedoch nur wenige Möglichkeiten, Einnahmen zu generieren, und sie befürchteten, dass ihnen die Zeit ausgeht.

Emporium versuchte, alternative Pläne auszuarbeiten, die ihr Hauptprodukt – Arcade-Spiele – mit der unmöglichen Situation eines Parklets im Freien beinhalteten, und untersuchte Szenarien, in denen die schweren, alternden Schränke nach draußen gebracht wurden, wo sie wohl nicht hingehörten. In der Zwischenzeit schloss SoMas Coin-Op im November endgültig und ließ San Francisco nur noch zwei Arcade-Bars übrig: Emporium SF, das Anfang Mai sein neu gebautes Parklet ohne Spiele enthüllte, und den Umweg im Castro (dazu später mehr). )

“Es war offensichtlich sozusagen eine Achterbahnfahrt”, sagte Emporium-Mitbegründer Danny Marks, der 2012 mit seinem Bruder Doug das Arcade-Bar-Franchise gründete. Es verfügt über sechs Standorte im ganzen Land: vier in Chicago, einschließlich der ersten Niederlassung in Wicker Park; zwei weitere in San Francisco und Oakland; und ein neuer Raum im AREA15-Viertel von Las Vegas, der im Februar eröffnet wurde.

Der Außenposten von Emporium in San Francisco ist mit 12.000 Quadratmetern der ehemalige historische Harding Theatre und mit Abstand der größte der Kette. Es war auch “wohl der erfolgreichste Ort”, zumindest vor der Pandemie, sagte Marks. Mit seinen nostalgischen Formen der Unterhaltung inmitten einer nachtclubähnlichen Atmosphäre mit DJs und Tanz war es der ideale Ort, um sich ungezwungen zu treffen – aber er glaubt, dass diese Aspekte des Erfolgs von Emporium sie auch zurückhielten.

Zu Beginn der Pandemie bestand die Sorge, dass sich COVID-19 leicht auf kontaminierten Oberflächen ausbreiten könnte, und aufgrund ihrer taktilen Natur waren die Arcade-Bars in San Francisco besonders schlimmen Umständen ausgesetzt.

Zu Beginn der Pandemie bestand die Sorge, dass sich COVID-19 leicht auf kontaminierten Oberflächen ausbreiten könnte, und aufgrund ihrer taktilen Natur waren die Arcade-Bars in San Francisco besonders schlimmen Umständen ausgesetzt.

Patricia Chang / Special zu SFGATE

“Wir sind in gewisser Hinsicht die schlimmste von beiden Welten”, sagte er mit einem trockenen Kichern. „Wir sind nicht wie ein Restaurant oder eine traditionelle Bar, in der die Leute die meiste Zeit sitzen. Wir sind eher ein Ort, an dem man herumlaufen und sich unterhalten kann, und das ist für die Übertragung des Virus förderlicher als das Berühren der Tasten eines Arcade-Spiels. Wir haben bis vor kurzem nie wirklich versucht, eine Zwischeneröffnung durchzuführen, da das Servieren eines Getränks an einem Tisch eine solche Abweichung von unserer normalen Erfahrung darstellt. “

Die Tatsache, dass es sich doch nach innen öffnen konnte, machte unseren Last-Minute-Besuch am Donnerstag umso aufregender. Als mein Partner und ich versuchten, die Tatsache zu verbergen, dass wir schnell durch den Eingang gingen – es war schließlich unsere erste richtige Nacht seit über einem Jahr -, entdeckten wir schnell die Quelle der blinkenden Neonlichter, die meine Aufmerksamkeit früher auf sich zogen: „ Dance Dance Revolution Extreme. “ Ich wünschte, ich könnte Ihnen sagen, dass dort unsere Nacht begann, aber verständlicherweise war sie nicht zum Spielen verfügbar, und es gab auch keine Handvoll anderer Arcade-Spiele für zwei Spieler – möglicherweise, um Platz zwischen den Gästen zu halten.

Stattdessen haben wir uns für eine Einzelspieler-Version von „Time Crisis 4“ entschieden, bevor wir uns dem Wesentlichen zuwandten: „Teenage Mutant Ninja Turtles“ und einem Flipper-Spiel zum Thema „Revenge from Mars“. Es war der größte Spaß, den ich seit Monaten hatte, und obwohl mein Partner und ich beide vollständig geimpft sind und zusammen leben, wurden alle anderen Sorgen, die ich möglicherweise um meine Sicherheit hatte, durch die verfügbaren Händedesinfektionsstationen und das sorgfältige Abwischen des Personals unterdrückt jeden Arcade-Automaten nach jedem Gebrauch herunterfahren. Aber als wir in den zweiten Stock mit Blick auf die Bar gingen, um Billard zu spielen, fiel mir etwas ein.

Der Ort war völlig tot. Ich konnte nicht einmal genug Leute zählen, um mich für “Killer Queen” (eine beliebte 10-Spieler-Arcade-Begeisterung, über die ich 2019 geschrieben habe) zu sammeln.

Es ist definitiv erwähnenswert, dass die Bar mit 25% ihrer üblichen Kapazität betrieben wurde und dass die Nachricht von ihrer sanften Wiedereröffnung größtenteils Mundpropaganda zu sein schien. Aus introvertierter Sicht war diese heruntergewählte Atmosphäre eine Art wahr gewordener Traum. Ich konnte zum ersten Mal seit über einem Jahr Billard spielen, ohne dass ein zufälliger Fremder meinen Hals hinunter atmete und darauf wartete, dass sie an die Reihe kamen. Ich konnte Skee-Ball nach Herzenslust spielen, ohne mich schlecht zu fühlen, wenn ich das Spiel verpatzte.

Der Blick aus dem zweiten Stock auf das Emporium SF, das am vergangenen Donnerstag zum ersten Mal in Innenräumen wieder geöffnet wurde.

Der Blick aus dem zweiten Stock auf das Emporium SF, das am vergangenen Donnerstag zum ersten Mal in Innenräumen wieder geöffnet wurde.

Amanda Bartlett / SFGATE

Trotzdem fehlte mir der gemeinsame Aspekt der Arcade-Bar-Erfahrung – das Gefühl einer Gruppe von Freunden, die mich anfeuerten oder sich mit einem Fremden auf spielerische Wettkämpfe einließen. Der Vermischungsaspekt, den Marks mir während unseres früheren Gesprächs erwähnt hatte, war genau das, was fehlte.

Als in den letzten Jahren Arcade-Bars auftauchten, zog es mich zunächst an, weil sie mir gute Erinnerungen an die längst vergangenen Pizzarestaurants, Kinolobbys und Eisbahnen meiner Kindheit lieferten. Die Arcade-Spiele, die wir heute sehen, hatten wahrscheinlich ein früheres Leben in einem dieser Räume, und die Rolle, die sie als interaktive Zeitkapseln spielen, fasziniert mich. In eine Arcade-Bar zu gehen ist nicht so, als würde man zum x-ten Mal allein auf meinem Nintendo Switch „Stardew Valley“ auf meinem Nintendo Switch spielen. Durch das Zeitlimit und das rundenbasierte Gameplay fühlt sich das Spiel wie ein Erlebnis für sich an.

Aber vielleicht am wichtigsten ist, dass sie mir eine organische Ausrede gegeben haben, um mit neuen Menschen, von denen einige meine Freunde geworden sind, auf eine Weise zu interagieren, die sich nicht gezwungen oder banal anfühlt.

Marks sagte, er sei optimistisch über die Rückkehr der Öffentlichkeit zu Arcade-Bars, unter Berufung auf steigende Impfraten und die sorgfältig umgesetzten Sicherheitsmaßnahmen von Emporium, aber Shawn Vergara, Inhaber des Umweges im Castro, sei sich nicht so sicher. Er und seine Schwester-Geschäftspartnerin Tiffny Vergara Chung planen, Anfang Juli ihre eigene Arcade-Bar und ihr eigenes Restaurant wieder zu eröffnen, wenn alles nach Plan läuft, aber das 7-jährige Unternehmen steht immer noch vor einer Reihe von Rückschlägen.

„Wir sind buchstäblich von einem PPP-Darlehen zum nächsten gesprungen und beantragen jetzt die RRF [Restaurant Revitalization Fund] und auf Nadeln und Stifte warten, um zu sehen, ob wir die Ziellinie erreichen “, sagte Vergara, die auch die nahe gelegene Bar Blackbird betreibt. „Ich denke, so fühlt es sich an. Sie legen all Ihre Träume und Hoffnungen auf den Tisch und übernehmen die finanzielle Verantwortung für die Eröffnung eines Ortes. Die Art und Weise, wie die Regierung damit umgegangen ist, hat sich einfach so angefühlt, als wären wir wirklich ausgeraubt worden. Sie waren nicht bereit, sich um all diese Geschäfte zu kümmern. “

Shawn Vergara, Mitinhaber des Umweges, spielt Flipper.

Shawn Vergara, Mitinhaber des Umweges, spielt Flipper.

Patricia Chang / Special zu SFGATE

Die Detour, die erste neue Spielhalle seit Jahrzehnten in San Francisco, wurde 2014 als Brewcade eröffnet und 2019 unter ihrem heutigen Namen umbenannt – eine Hommage an die ehemalige LGBTQ-Bar in der Market Street, in der Vergara jeden Montag Flipper „Addams Family“ spielte .

Der Umweg war nur acht Monate vor der Pandemie geöffnet. Zu dieser Zeit hatte Vergara das Gefühl, dass sich die Arcade-Bar in das lebhafte Konzept einfügt, das er sich immer vorgestellt hatte: Sieben Nächte in der Woche war viel los, mit einer Vielzahl von Programmen, darunter monatliches Freispiel, Drag-Trivia, „Killer Queen“ und Flipper-Ligen zu “RuPaul’s Drag Race” Uhrenpartys.

“Diese Arcade-Spiele der alten Schule haben Menschen zusammengebracht”, sagte Vergara. „An den Automaten spielen, Ein- oder Zwei-Spieler-Spiele spielen, die Joysticks berühren. Es ist ein Weg, dich zurückzubringen. … Du bist gezwungen, draußen zu sein und zu interagieren, zu lachen, wieder ein Kind zu sein, Kontakte zu knüpfen und von Angesicht zu Angesicht zu reden. “

Der wachsende Erfolg des Umweges sei jedoch abgebrochen worden, weil er nicht in dem von ihm erhofften Ausmaß in die Gemeinschaft eingebettet werden könne. Insgesamt ist die Arcade-Bar seit elf Monaten geschlossen, vor allem, weil die Versuche, zwischen den Stillständen wieder zu öffnen und Sitzplätze im Freien anzubieten, erfolglos waren.

“Wenn alle Spiele beleuchtet sind, leuchtet es”, sagte Vergara. „Es fühlte sich an, als hätte uns jemand das Leben geraubt. Die Seele der Bar war einfach weg. “

Das Arcade-Spiel “The Simpsons” gehört zu den 66 Schränken, die auf dem Umweg gespielt werden können.

Patricia Chang / Special zu SFGATE

San Franciscos Übergang in die gelbe Liga hätte es ihm technisch ermöglichen können, die Bar am vergangenen Donnerstag wieder zu eröffnen und alle 66 seiner Retro-Arcade-Spiele zurückzubringen, aber er ist immer noch besorgt. In Bezug auf ein kürzlich geführtes Interview zwischen Mayor London Breed und SFGATE fügte Vergara hinzu, dass es immer noch die Möglichkeit gibt, dass die Stadt dem Staat bei der vollständigen Wiedereröffnung und Stilllegung ihres farbcodierten Tier-Systems am 15. Juni nicht folgt – und dann glaubt er, dass sich die Menschen sicher fühlen werden genug, um zum Umweg zurückzukehren.

„Selbst wenn wir zu 50% ausgelastet wären, lohnt es sich für uns einfach nicht. Finanziell hatten wir Geld ausgeblutet “, sagte Vergara.

Zusätzlich zum Warten auf die Genehmigung des RRF-Darlehens muss er noch eine Reihe neuer Mitarbeiter vor dem Haus und in der Küche einstellen, nachdem viele seiner früheren Mitarbeiter keine andere Wahl hatten, als aufgrund ihrer Probleme nach Hause oder aus San Francisco zurückzukehren Einkommensverlust während der Pandemie.

“Es fühlt sich wirklich wie ein Verbrechen gegen unsere Branche an”, sagte Vergara. „Und es kostet viel, Dinge hochzufahren, neue Mitarbeiter einzustellen, sie zu schulen und die Küche wieder in Schwung zu bringen. Wenn alles gut geht und wir die RRF erhalten, könnten wir immer noch nicht überleben, wenn wir keine Geldinfusion erhalten, aber wir haben Notfallpläne. Wir freuen uns sehr, wieder ins Geschäft zu kommen, aber wir möchten sicherstellen, dass wir nicht im schlimmsten Fall landen. “

Er ist vorsichtig optimistisch, aber auch bestrebt, zu den spontanen Interaktionen und der Sozialisation zurückzukehren, die die Spiele des Umweges bieten – etwas, das seiner Meinung nach der Stadt schmerzlich fehlt.

Dennoch hat eines Vergara in den letzten Wochen Hoffnung gegeben.

“Die Impfungen haben uns am meisten verändert”, sagte er mit einem Lachen. “Kein Wortspiel beabsichtigt.”